《IT史记》连载之19:电子表格之父丹·布莱克林
2004-09-04 23:57:00
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丹尼尔·布莱克林(Daniel Bricklin):电子表格之父、PC商用软件开创者


(中信出版社,1-4册,130万字,2004年)



入选理由


电子表格之父,创建了第一个电子表格VisiCalc,成为当时最流行的个人计算机的商业程序,也是PC商用软件开创者。个人电脑的真正飓风是由苹果Ⅱ型(Apple Ⅱ)刮起的。而苹果Ⅱ型成功的重要推进器就是VisiCalc电子表格软件。


姓名(中文)


丹尼尔·布莱克林


姓名(英文)


Daniel Bricklin


机构与职务


现为Interland公司CTO


出生年月


1951


出生国家、地点


美国费城


教育背景


1973年,获MIT电气工程与计算机科学学位


1977年秋,进哈佛商学院进修商业管理硕士


1979年,毕业于哈佛商学院


职业背景


2003年初,Trellix公司为Interland购并


1995年,创办Trellix公司


1994年,回到Software Garden公司


1990年,创办Slate公司


1986年,创办Software Garden公司


1979年-1985年,担任Software Arts公司主席


19761977年,FasFax公司


1973-1976年,数字设备公司(DEC


个人网站


www.bricklin.com


电子邮件



联系地址


Daniel Bricklin


Phone 404.260.2477


Fax 404.260.2712


Address 303 Peachtree Center Avenue


Suite 500


Atlanta, GA 30303



开创PC商用软件时代


奇迹是从丹尼尔·布莱克林(Daniel Bricklin)学生时代的白日梦开始。他对自己说,一定要有一个简单有效的方法让商业专业的学生和商人,能够对数据表格进行重新核算。于是,他献给世界一个叫VisiCalc(即“可视计算”的意思)的软件,这是最早的电子表格软件。使当时的电脑业发生了翻天覆地的变化。总统的顾问要使用它,宇航员了得使用它,美国的大小商人们都使用,在他帮助个人电脑建立软件系统之后,丹尼尔·布莱克林不无揄揶地说:“如果我为国家的生产率带来的每个美元能给我换一枚五角硬币就好了。”

当然,他永远不会知道VisiCalc带来的生产率到底有多高,也不可能更多地享受自己发明所带来的财富。但是我们很清楚,这个神奇的软件一问世,它所计算和核算数字的时间便以分钟而非小时计算了,它对美国商业产生了巨大的影响。大型计算机出现了一段时间之后,人们大都知道如何使用它们,但是没有多少人真正了解个人计算机。这样的情况一直延续到VisiCalc成为搜索过程的产品。布莱克林的发明成为当时最流行的个人计算机的商业程序,1985年上半年就售出了80万份。它适用于任何个人计算机。

VisiCalc能帮助商人更好地工作,他越快计算出劳动力的成本对他事业的影响,作快速的正确决定的可能性就越大。VisiCalc第一次使商人能够自动地对财政进行了预测、分析和计划。计算和重新核算每行每列的数据现在不用编程就能用计算机完成了。VisiCalc是商人的必修课。如果办公室人员要求涨工资,VisiCalc能在几秒钟内告诉你这将如何影响你的成本、利润和利息。

文字处理程序帮助了作家,而VisiCalc帮助了商人。突然间,商人们明显地感到他们不得不买个人计算机了,因为VisiCalc已经使使用计算机成为可行。使用这个数据程序事先不需要任何培训。以前,个人计算机是一个神秘的玩具,硬件和软件仿佛是为专用或业余爱好者准备的。使用多半是为了玩游戏。但在VisiCalc之后,计算机被重新设计成一个重要的工具。PC商业软件时代也正式开始。

因此,布莱克林创造的不仅仅只是一个25K大小的杰出的软件,而是一个软件行业的发展。并大大改变了PC发展的历程。


苹果Ⅱ型的推进器

个人电脑的真正飓风是由苹果Ⅱ型(Apple Ⅱ)刮起的。而苹果Ⅱ型成功的重要推进器就是VisiCalc电子表格软件。因为售价3000美元的苹果Ⅱ型对家庭并没有多少吸引力,但配备了电子表格的苹果Ⅱ型,足以让人们因为VisiCalc这唯一的理由而购买苹果Ⅱ型。在某种程度上,苹果型成了一台VisiCalc机器了。

VisiCalc是一个全新的应用软件,它与个人电脑刚好撞到一起,彼此成就对方,引燃这场前所未有的革命。VisiCalc不但是Lotus公司的铺路石,而且还是它的指路灯,从此开创了个人电脑商用软件的历史。

布莱克林出生于1951年,与世界第一台商用计算机ENIVAC诞生于同一座城市——费城。他在那儿长大,并进入所罗门学校学习。1969年,他考取了MIT,开始学习数学专业。他一年级读了一半就转修计算机专业,在当时进行的被称为MAC工程的时间共享试验的计算机实验室(LCS)里,他帮助设计了一台联机计算器,他是两个实现APL语言应用的程序员之一,APL在工程师中较为流行。高年级学业结束时,布莱克林成为APL语言第一步执行项目的负责人,他和另一名叫鲍勃•弗兰克斯顿的程序员进行了大量的工作。后来,鲍勃毕业了,两人决定将来有一天进军商业。

1973年,布莱克林从MIT毕业,获得了电气工程与计算机科学学位。他只申请了几个顶尖的学校:卡内基大学、斯坦福大学、MIT(麻省理工学院),尽管他的成绩平均水平已经很高,但他仍然没有达到它们的标准。

1973年秋,他在波士顿城外的数字设备公司(DEC)谋得了一份工作。他的第一个任务是为报纸排字系统编写线路服务界面。然后,他又设计了一些录像终端和排字系统。他在DEC最重要的工作是作为公司的第一个文字处理系统WPS8的工程负责人,WPS8是最早的文字处理系统之一。布莱克林编写了该程序14的代码和功能规格。

几年后,DEC坚持派他到公司设在新罕布什尔的一个分公司工作,布莱克林不情愿地接受了。不过这看起来倒好像是一个进修管理课程的好机会,而那是他向往已久的。他一边等学校的通知,一边接受了新罕布什尔的工作。最后,他完全没有因为在那儿工作而后悔。1976年,布莱克林离开DEC,成为FasFax的高级程序员。这是一家电子出纳机的生产商。他有机会学习如何动作小企业。他和公司的硬件设计者密切合作,并因此受益匪浅。此后,布莱克林对自己的未来感到伤心,编程已变得越来越容易,他相信今后没有必要有专门的程序员了。那时他就得失业。于是1977年秋,26岁的布莱克林为生计着想,决定进哈佛商学院以开辟新的职业生涯,他开始进修商业管理硕士。

上课时,他有很多时间幻想,特别是在财政课上,他的头脑里充满了各种灵感。这所商学院因课程接近商业管理实际而著称,它要求学生们真正扮演公司经理、会计、预言家。学生们帮助运作的模拟组织完全跟真实世界一样。这是个很有趣的练习,但是有时也是漫长的过程,因为学生只有靠笔、纸和计算器来工作。

上课时,教授用大黑板来描述一些公司的产品规划。有些黑板,大到横跨好几个教室,被分割成许多行和列,然后用粉笔写上时间、材料、人力和费用等内容。每个单元都有一个二维的地址,而且与其他一些单元有关系。一个单元的数据改变了,相关联的框就得重新计算,这样擦擦写写、算来算去,实在是苦力活。而且一个地方算错,就会牵连到其他单元。因此电子表格从商学院中诞生,可谓合情合理。

难道就没有一个更简便的方法吗?也许他能想出办法来处理,但这一回不是文字,而是数据:“坐在课堂上,我开始设想电子计算器和能处理数字的文字系统。”电脑能加速运算吗?他是一个程序员,他能不能动用他的编程,建立一种电子板来自动去完成这些乏味的步骤呢?如果他能将这个想法编成实际可行的程序,商人们也许会蜂拥而至,也许他和鲍勃弗兰克斯顿就能开始他们向往的合作了。

他将他的想法告诉了几个同学,他们都赞成并鼓励他。一开始他想做的是一套专用硬件,也就是比较高级的计算器。但当时硬件条件并不具备。

                                                                                              最早的电子表格草图


VisiCalc诞生

像所有明智的学生一样,他去征求教授们的意见。他打算向金融教授开始请教,但没有找着他,于是他又找产品和管理教授。这位教授和成本计算教授很喜欢这个想法。当布莱克林找到金融教授时,他得到了一个出乎意料的回答:大型机上已有财务分析软件,教授说,而且市场已经饱和,布莱克林的小软件没有前途。他说,如果你要证据,为什么不去与唐•弗埃斯特拉联系?弗埃斯特拉曾是他的学生,他创办了一家软件公司,很清楚市场行情。布莱克林和弗埃斯特拉最后总算谈上了话,但不是有关这个程序。后来他们成了合伙人。

夏天到了,这将给布莱克林一个机会使这个基本上还只是个空想的想法有所突破。一天,当他在马沙葡萄园做长距离骑车锻炼时,他下决心用他的后半生来完成这个设想。那年秋天,他写出了一个能完成这个工作的程序。“因为我的产品必须比手工操作要快,因此它得有一定的速度和简便的操作:每一次敲键都要产生一次不同的效果。”借助他在哈佛时编写的时间共享系统程序,他用一个周末的时间粗粗地做出了一个演示版本,是用BASIC语言在苹果Ⅱ计算机上编写了一个电子数据程序。尽管这只是几百行的代码,但它要花上20多秒钟来重新计算它的100个单元,速度很慢,而且它还不能上卷,而且行列只能添满一屏。但它毕竟是第一个电子数据程序。已经具备电子表格的许多基本功能。

此时已是1978年初,苹果Ⅱ型、Commodore PETRadio Shack TRS-80等个人电脑产品都已问世,在市场上开始兴风作浪。现在,布莱克林准备生产最后的、具有商业可行性的版本。因为使用像苹果Ⅱ型这样的机器的限制,他不得不用机器代码书写。在哈佛读MBA的第二年,布莱克林没有足够的时间完成这个产品。他同意弗兰克斯顿的主意,分工合作,由弗兰克斯顿写代码,布莱克林负责功能和初始软件设计。布莱克林已经弗兰克斯顿带到弗埃斯特拉的软件出版公司,推荐他的朋友将游戏程序从TRS-80个人计算机转化到苹果Ⅱ型上。。弗兰克斯顿告诉弗埃斯特拉,布莱克林有一个关于电子数据程序的设想,它立即得到了弗埃斯特拉的积极肯定。1978年10月,布莱克林和弗兰克斯顿与弗埃斯特拉共进晚餐,三人制定了计划,布莱克林和弗兰克斯顿编写程序,弗埃斯特拉的公司负责营销。第二年4月,三人签订了合同,那年冬天,程序编写工作正式开始。弗埃斯特拉借给他们一台苹果Ⅱ计算机,他觉得这台机器最适合第一步编程,然后他们可以再用其他版本的普通计算机。当然并不是因为对苹果Ⅱ型情有独钟,也没有什么技术考虑,而完全是因为他们联系的发行人答应只能借给他们苹果Ⅱ型。

与此同时,布莱克林和弗兰克斯顿在继续努力,创办他们的软件艺术公司,最初办公室设在弗兰克斯顿在马萨诸塞州阿灵顿的楼顶办公室。1979年公司正式注册,弗兰克斯顿任总经理,布莱克林是董事长。现在,VisiCalc的工作得加紧了。在商学院的最后一学期的那个冬天和春天,布莱克林白天上课,弗兰克斯顿睡觉,晚上两人碰面讨论程序。他们选择在时间共享计算机工作现没有买他们自己的开发系统,因为这台计算机比他们能负担得起的任何机器都要精密。他们晚上租用,因为价格便宜。布莱克林租了一台电子打字机来写手册规格。这一阶段的主要目标是如何增加程序摹写功能。另一项内容是解决联结和单元元件间距的问题。他们知道,到时候他们不得不决定程度中包括多少功能。

VisiCalc最后只包含25K,这显示它们希望程序短小而有效。




开创软件业合作模式

一次,弗兰克斯顿和弗埃斯特拉很早来到康布里奇餐厅共进早餐。他们谈了很多别的事,也谈到了给这个产品命名:计算设备?电子页?电子板?电子纸?每个人都同意,名字本身并不重要,但至少应该读起来上口。最后,在妻子、商业伙伴、女朋友一起参加的会议上,他们将所有候选名字提出来讨论,结果VisiCalc(可视计算)获选。

这个程序慢慢地成型了。它开始只能处理整数,后来加上完整的浮点运算。程序开始只能做加法和减法,后来又增加了乘法。摹写是程序的重要特征,它使人们能够做到“和第一项一样写下下面10项”。布莱克林在最近的一次生产课测验上没有考好,因为他前一夜一直在编写自己的程序。后来,他把教授带到软件艺术公司的楼顶办公室看了那个程序,这给了教授一个很好的印象。“于是,”布莱克林说,“我在他的眼里活过来了。”

春天,一次布莱克林在做一个著名的哈佛商学院顾客市场课个案分析。用VisiCalc解答出不同情形下的数据结果,他拷贝下结果(打印机输出的程序部分还没完成)来到学校。那天,在课堂上,他举起手并被叫起来发言。他描述了对不同情况的调查和分析,列出了三、四、五年等等的情况,指出这样那样的变化会怎样影响全局。这用纸笔和计算器得花上好几个小时。惊异的教授问他用了什么办法,他解释他是如何进行了系列加法、减法和乘法来得到答案,而没有提及他用了计算机和特殊的新程序来完成那些繁琐、费时的计算。

布莱克林可以用除法来完成简单的比率计算,教授解释说,它虽然不如像他用加法和乘法计算那样精确,但速度更快。布莱克林说他希望更简洁些,而没有提及鲍勃弗兰克斯顿还没有完成VisiCalc有除法代码。

4月,软件艺术公司与弗埃斯特拉的个人软件公司签约,由后者发行和推销这个软件。发行商丹·费尔斯塔拉(Dan Fylstra),也毕业于哈佛商学院。眼下在家里靠卖微机的棋类游戏维生。他的公司叫个人软件公司(Personal Software,简称PS),可以说是最早的微机应用软件公司。那时微软的盖茨和数据研究的加里·基尔代尔(Gary Kildall1942-1994))都专做操作系统和程序语言,他们还无暇顾及应用软件。产品都属于系统软件,主要卖给硬件厂商而不是直接卖给零售商或最终用户。而费尔斯塔拉则是零售。由于没有先例可循,就只能自己摸索,在错误中学习。

费尔斯塔拉搬出厚厚的哈佛案例教材,寻找一个与微机软件行业相近的行业。他找来找去,就找到了图书出版行业。作者负责产品设计和完成,出版商负责生产、销售和市场宣传。照搬过来,也就是说布莱克林的SA公司负责VisiCalc及后续版本的开发,而费尔斯塔拉的PS公司负责软盘拷贝、印制说明书、打广告并将产品分销到各地。SA公司获得VisiCalc零售额的37.5%及批发额的50%的提成,当时这一比例显得挺公平的。但今天,在硅谷这类提成比例通常在15%左右。

布莱克林还在学校学习,于是两人决定分兵两路。布莱克林负责程序设计,设定功能和性能,佛兰克斯通则写实际的代码。当然从1963年就开始编程的佛兰克斯通也顺便加入一些自己的新功能。这一开发模式以后也成了业界软件项目开发的标准。



成功与失败

1979年,两人开发出VisiCalc第一个版本。他们用运行在小型机上的苹果Ⅱ型模拟器编程,与微软的Basic CP/M操作系统的开发方式是一样的。两人的手头都很紧,由于晚上的机时较便宜,而且也由于用户较少,机器反应也快,因此佛兰克斯通就在晚上工作。他们原计划在一个月内完成工作,但实际上用了将近一年的时间。这期间费尔斯塔拉已开始拿着预览版向零售商和苹果、Atari等公司展示游说。Atari很感兴趣,但还没开始销售计算机。而苹果的反应比较温和。

5月,VisiCalc最早的版本在西海岸计算机交易会上展示。6月,个人软件公司首次在纽约市的国家计算机协会上公开推出VisiCalc,希望能产生轰动。弗兰克斯顿为VisiCalc设备了一个演讲,但只召集到20个听众,其中大多数是亲朋好友。演讲甚至没有被写进会议议程。那年6月,布莱克林从商学院毕业。

程序还有些工作没有完成。布莱克林和弗兰克斯顿决定,是自己买一台时间共享计算机的时候了,这样他们就不必熬夜了。他们省吃俭用、东凑西拼凑了2万美元,又向银行贷了6.5万美元的款。7月,他们买了一台Prime 550微机继续工作。那年夏天,他们又雇了一个雇员,叫史蒂夫•劳伦斯,研究小组也搬进了剑桥的新办公室。秋天以前,他们完成了VisiCalc最初的苹果Ⅱ版,又雇了另一个帮手,塞奇•斯汀伯格,并开始着手为其他流行的个人计算机如TRS-8、PET和Atari编写程序。个人电脑业界最受人尊敬的分析家之一本杰明•罗森在其具有广泛读者的《电子函件》上写道:“有朝一日,VisiCalc将成为个人计算机的销售动力。”

1979年10月,VisiCalc上市了,定价100美元。首批100份拷贝是在麻省的Marv Goldschmitt计算机商店出售。布莱克林亲自出马,为用户演示讲解。但销得很慢。毕竟这样的产品以前还从未有过。人们认识它还需时间。

当时负责苹果小企业市场的Trip Hawkins买来一份VisiCalc,马上意识到这是一个很重要的软件,对苹果Ⅱ型的成功将十分关键。他不希望VisiCalc出现在竞争对手的机器,包括即将推出的IBM的PC上。因此他想拿出价值100万美元的苹果股票买下这个产品。他跟 费尔斯塔拉谈过后,去向上司马库拉汇报,但马库拉却说:“不行,太贵了!”结果,大馅饼擦肩而过。

阿兰•斯奈德是波士顿Laventhol和Horwath统计公司的合伙人,他是VisiCalc的第一个用户。1978年,他买了一台苹果电脑,并试着用它动行一些财务模型,但不很成功。一位朋友向他介绍了本地计算机商店里的VisiCalc的测试版,斯奈德知道这是他一直寻找的工具。他用支票付了款。他越用这个软件就越喜欢。他让高级主管购进了更多的苹果机和VisiCalc,供不同的部门使用。他们用时间共享系统的时间缩减了80%。数据程序的革命开始了。第一年,VisiCalc只能在苹果机上运行,然后是Hewlett-packard(HP),TRS-80,Commodore,接着,PET和Atari也加入了进来。到了1981年,VisiCalc每月销售量为1.2万份。最后,在1981年,IBM PC的加入使这个数字上升到3万份。软件艺术公司和个人软件公司的收入都在增加,两年之内VisiCalc售出了20万份。与此同时,假冒品了冲击了市场,很快就有了VisiClonos和Calcelikes。数据程序软件使个人电脑成为大众化工具。1983年,270万台个人电脑被用户购买,同一年200万份软件被售出。事实上,从1980年起数据软件就已经处于软件的领导地位,这和VisiCalc有着很大关系。到1986年秋,用户手中已拥有了超过710万份拷贝。


无法同富贵

可以说,是市场营销而不是工程设计,才是VisiCalc成功的关键。“当时,大多数公司擅长软件开发,但很少注意产品检验、质量保证和使用说明书等事情。这成为我们的一个机会。”费尔斯塔拉指出。

布莱克林的最大损失就是他没有为自己的电子表格申请专利。在1979年时,软件还只有版权,无法申请专利。直到1981年5月26日,程序员S. Pal才为自己的Swift Answer申请到世界上第一个软件专利。对布莱克林来说,为时已晚。

VisiCalc最终又有了提高,一个重要的因素是DIF,它是1980年推出的文件版,它使得VisiCalc能够和其他大型计算机、微机和PC上的软件兼容。在1982年的国家计算机会议上,VisiCalc的高级版本发布了,它更简单地实现了现在的VisiCalc格式与计算机用户的配合。在软件艺术公司,尽管布莱克林本人也在设计部分扩展功能程序,但他主要负责管理一些细节,而弗兰克斯顿则负责技术部分。由于布莱克林是哈佛商学院的毕业生,所以现在他好像得到了一个实验室测试他所学的知识,尽管他很快将运作公司日常业务移交给了由朱利安•兰吉和翠西•里克里偏的小组。

一开始,布莱克林不愿出品第二个产品,恐怕它不像VisiCalc那样被人接受。1981年丹尼尔布莱克林月,他由于对计算机的贡献而获得了计算机协会颁发的格雷丝•默里•霍普尔奖。获得这个奖项之后,他告诉自己,该回去工作了。

是看看VisiCalc以外的世界的时候了。这一次,他不仅要设计产品,还要亲自将它推上市场。所以在1982年2月,软件艺术公司的TK!Solver(TK是“to come”缩写)冲击了市场。这是第一个为个人电脑开发的方程处理软件。布莱克林希望像VisiCalc为数据程序服务那样为商业和科学模型服务。最初的情况非常喜人:它售出了几万份。1984年9月,软件艺术公司推出了另一种叫做Sportlight 的新产品,布莱克林将它描述为高速、多功能的桌面管理系统的一个使用弹出式窗口功能的软件之一。

此时,费尔斯塔拉的公司已改名Visicorp。1983年,就要给布莱克林两人付接近1200万美元。费尔斯塔拉有一种大出血般的心痛。37.5%的提成比例的确太高了。费尔斯塔拉想重新修改协议,但他很难有力量改变这些。布莱克林和佛兰克斯通都是程序员出身,遵循的是严格的编程规则,当然不可能轻易放弃利益。但根据合同,费尔斯塔拉可以随心所欲地让布莱克林折腾,让他们将VisiCalc应用到各种不同的计算机平台上。因此VisiCalc的版本极多。布莱克林的公司和弗埃斯特拉的公司联系越来越少,最后因为VisiCalc的销售权纠纷以官司告终。1983年9月,VisiCorp(弗埃斯特拉在1982年初给公司改了名)向布莱克林的软件艺术公司索赔6 000万美元,理由是软件艺术公司没将VisiCalc升级并推出新版本。1984年,法庭审理此案,软件艺术公司又继续指控VisiCorp偏袒自己的Visi-On产品而没有做好VisiCalc的推销工作。VisiCalc曾要求软件艺术公司停止销售VisiCalc,但是一个波士顿法官没有批准。1984年秋,该案得到法庭调解,软件艺术公司得到了VisiCalc的销售权,VisiCorp付给软件艺术公司50万美元作为部分调解费,这样才从软件艺术公司的反诉中解脱出来。但这个时候,VisiCalc的流行地位已被Lotus 1-2-3软件所取代。

当VisiCalc针对IBM PC的版本实际上是从Radio Shack TRS-80计算机的版本中改编的,而这个版本又是从苹果Ⅱ型的版本改编的。因此产品性能自然不佳。此时VisiCalc已经两岁,已经有点过时。比如IBM PC有640K内存可利用,但VisiCalc仍运行在64K内存下,因此缺乏竞争力。

VisiCalc的缺陷为卡普尔创造了极佳的条件。卡普尔潜入Visicorp公司,学会了软件生意。他为费尔斯塔拉担任产品经理,负责新产品的选定和推广。因此 卡普尔对市场了如指掌。当IBM PC一出来,卡普尔就知道这是一个大好时机。他马上回到波士顿,创办了Lotus公司,为IBM PC开发电子表格Lotus1-2-3。同时还挖走了佛兰克斯通 ,让他担任Lotus的首席科学家,并投入大约100万美元用于广告宣传,准备在第一年销售400万美元的Lotus1-1-3。结果,83年上市,第一年就达到5300万美元。1984年升至1.57亿美元,迅速超过VisiCalc,并将其至于死地。

与此同时,SA与VisiCalc开始陷入一系列诉讼与反诉讼之中。1985年春,卡普尔与布莱克林在航班上偶然相遇,两人一谈,就达成协议,将SA卖给Lotus。以破纪录的低价买进。据说,如果软件艺术公司以这种方式结束,公司的股票也许值5 000万美元。但是,当软件艺术公司不得不等到官司结束的时候,公司已经负债累累,而软件市场也已经起了很大的变化。

VisiCalc从此消失。世界上再也没有第一个电子表格软件,而只有最好的。


艺术至上

千真万确,几乎是电子表格VisiCalc单枪匹马将PC从业余爱好者手中的玩具变成了炙手可热的商业工具,独立地改变了PC业的发展方向。而且还把苹果推到了PC厂商头把交椅上。为了价格,苹果得罪了Visicorp公司,结果苹果 Ⅲ 型型计算机就不能使用曾使得苹果Ⅱ型大获成功的VisiCalc,这也成为苹果 Ⅲ 型陷入灾难的原因之一。

可以说,布莱克林创造的不仅仅是一个产品、一家公司,而是整整一个软件产业。虽然他发明了产品,但却是卡普尔将这个产品变成了亿万财富,并成为电子表格之王。对此,布莱克林倒是非常坦然,他说:“虽然我没有因为自己的发明而致富,但我感到自己已经改变了世界。这种满足是金钱所无法买到的。”

“VisiCalc引发了真正的PC革命,它极大地激励软件开发者,并且从此宣告了PC的合法化。”卡普尔也很坦诚,“Lotus1-2-3的设计受到VisiCalc的极大影响。它设定了标准,我们不过是加以完善。我认为他是业内真正的超级天才之一。”

卡普尔购并了布莱克林的公司,确保了Lotus1-2-3的合法化。布莱克林成为Lotus公司的顾问,卡普尔也成了他的朋友,此后为布莱克林的好几个项目出资支持。

1985年底,布莱克林又创办了自己的公司:软件花园(SG)公司。这个小公司,加上他自己才两名雇员。他还尤其喜欢专心开发一个产品。所以,尽管他现在是在耕种花园而不是在管理一个大企业。

从早期的软件艺术(SA)到软件花园(SG),公司的名字也反应了布莱克林的个性。他是一个将软件视为艺术的人。VisiCalc的早期版本,其代码只有16KB。其中包括操作系统、屏幕缓存和数据处理。“我们还有足够的空间用于计算”头发花白的丹.布莱克林一谈起这个产品,还是忍不住有一丝自得。的确,25KB代码就改变了一个产业,这是前无古人,后无来者。

SG的第一个产品是演示软件Demo Pragramm。售价75美元,使程序开发人员在写完程序之前,就可通过它显示软件的功能。这是商业软件开发的一次突破。因为布莱克林的程序远远不止简单地演示现有的程序,它还能帮助开发者建立演示板演示,在程序完成之前向潜在用户展示程序。它用图像或幻灯片来展示一些新程序的每一步骤。人们可以通过每一个幻灯片看到任何击键动作得到相应结果。上百个幻灯片可以连接起来,形成看上去像是完整的运作程序,而实际上那只是屏幕显示。使用了这个软件,平面设计工程师能为程序设计一个新界面而不需要依靠程序员。《PC周刊》称这个软件为“珍宝”。到1986年11月为止,布莱克林已经售出了8100份软件拷贝。

1992年他还担任了另一家Slate公司的副总裁,开发笔输入软件。但他超前了十年。1995年,他创办Trellix公司。推出的Trellix软件,可使互联网文档的管理变得极为方便。按照Trellix自己的定位,公司致力于成为“领导个人应用和网站制作软件的供应”。用户在该公司网站的主页上留下的描述语言更能说明一些具体问题,“使用Trellix,制作网站不再是思维活跃的年轻人的专利,成年人也可以一展身手了。”

2003年1月,Trellix公司为Interland购并。布莱克林并没有就此金盆洗手,而是继续担任Interland公司的首席技术官(CTO)。以他30多年的软件设计和技术经验,继续战斗在第一线。


金钱无法买到的

布莱克林的过人之出就在于他有“走出去”的思维能力。作为第一种在世界范围内被广泛应用的电子制表软件VisiCalc的发明者,他给人类带来的巨大影响是谁也无法否认的。我们甚至可以认为,如果没有布莱克林的贡献,我们今天能够这么自然、这么得心应手地使用网络简直就是不可思议。

回忆往事的时候,我们总觉得很容易而且明显。正如任何一个项目的先锋者一样,早期的微型计算机研制人员也时刻在荆棘之路上挣扎,头破血流。VisiCalc软件的出现使计算机不仅仅用于文字处理和计算,它给予微型计算机一个存在的理由,真正使PC机开始发展成为一个成熟的领域。计算机的诞生是历史的突破,而电脑的应用超出科学研究的范围,走向日常工作和生活则更是一个伟大的突破。没有PC机的时代,网络只是连接着一些科研机构、国防部门和几个著名大学的一串线路,B2B、B2C之类的概念完全是天方夜谈。

这些软件显然都不是摇钱树,但都是“艺术品”。充满着创新和灵气。在当今软件产品越做越大,越做越复杂的趋势下,布莱克林的软件,如OverAll、AtHand、TimeLock等仍然以精巧取胜。

“产品是我的生命。我喜欢探索计算机应用的新方法。如果这个行业还有新的东西待发现,我虽不能找到全部,但我可以发现其中的几样。”

“我并没有因为发明了VisiCalc而富裕,”1985年11月,布莱克林这样说道,“但是,我感到,我给这个世界带来了变化,这是用金钱买不到的。”

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